La destruction des avions

Un avion typique vole pendant environ 25 ans avant de commencer à s’user. Cependant, lorsqu’un avion est finalement mis à la terre, il n’est pas nécessaire que ce soit la fin de la ligne.

Le stockage des avions à la retraite coûte cher, mais les jeter dans les décharges n’est pas écologique. C’est pourquoi des installations spéciales existent pour démonter les avions et recycler les pièces; il en existe plusieurs aux États-Unis.

Chaque avion est composé de centaines de milliers de pièces, et nombre d’entre elles peuvent être récupérées pour économiser de l’argent et réduire les déchets. Il faut environ un mois pour démonter un avion typique, pendant lequel tous les morceaux utiles ou précieux sont pillés, laissant un squelette métallique à être haché par des excavateurs.

Toutes les pièces ne peuvent pas être réincarnées et tous les avions ne sont pas recyclés. Mais avec environ 12 000 aéronefs devant prendre leur retraite dans les 20 prochaines années, il y aura un afflux d’avions qui doivent être guidés dans la prochaine phase de leur cycle de vie.

Voici comment les avions meurent et comment certains d’entre eux sont renaître.

Faire comme des piranhas
Lorsqu’un avion arrive dans une installation de recyclage, il est purgé des substances dangereuses comme les batteries, le carburant et l’huile. La vidange de ces fluides avant le recyclage garantit que rien ne peut s’infiltrer dans le sol et polluer les environs.

Puis les mécaniciens descendent. «Nous enlevons toutes les bonnes pièces, puis nous écrasons l’avion», explique Tim Zemanovic, président de Jet Yard, une entreprise qui stocke et démonte des avions à Marana, en Arizona. L’entreprise recycle une dizaine d’avions par an.

Chaque avion a un manuel d’entretien avec des instructions sur la façon de le démonter. Au cours de la première étape de ce démontage, les boulons et les attaches doivent être soigneusement retirés afin que l’avion puisse être démonté pièce par pièce. La carcasse est dépouillée de sa boîte noire, de ses commandes de vol, de son système de climatisation, de ses portes et d’autres actifs.

Certaines pièces, telles que le moteur, le train d’atterrissage et le pare-brise, peuvent trouver de nouvelles maisons sur d’autres avions après avoir été inspectées, nettoyées et envoyées pour réparation. Dans dans d’autres cas, le cockpit peut être transformé en simulateur de vol pour former les pilotes, ou le fuselage étudié pour que les avionneurs puissent améliorer les générations futures. Des sections d’avions ont même été vendues à des cinéastes afin qu’ils puissent jouer un rôle de camée dans les films. D’autres se sont retrouvés dans des musées ou ont été transformés en meubles, y compris un bar fabriqué à partir d’un capot de moteur.

Pour les pièces qui ne peuvent pas être réutilisées intactes, l’aluminium, le titane, le fil de cuivre et les autres matériaux doivent être séparés. Finalement, des excavateurs sont appelés pour écraser la coque vide pour la ferraille. La cellule écrasée est ensuite broyée en minuscules morceaux et triée en différents métaux.

Les entrailles d’un avion ne peuvent pas toutes être récupérées. Environ 85 à 90 pour cent d’un avion en poids peut être recyclé (l’objectif de Zemanovic est d’atteindre 95 pour cent). Mais certains matériaux sont difficiles à décomposer ou valent peu d’argent. Pour l’instant, l’isolation, la moquette, les coussins de siège, les lames de plancher et les panneaux de mur ou de plafond sont généralement envoyés à décharges. « La quantité de travail nécessaire pour éliminer ces choses ne vaut pas vraiment la peine », dit Zemanovic.

Un défi, dit-il, est que les avions sont construits à partir de nombreux types de matériaux différents collés ensemble, ce qui n’est pas idéal pour le recyclage. De nombreux autres produits, comme les sodas en aluminium et les canettes de bière, sont une proposition simple. «Les canettes de bière redeviennent des canettes de bière, ils les recyclent et les remettent tout de suite», dit Zemanovic. Séparer l’aluminium, l’acier inoxydable et le titane d’un avion demande beaucoup plus de travail.

Certains avions plus récents, comme le Boeing 787 Dreamliner, sont fabriqués en fibre de carbone. Ces mélanges de carbone et de plastique sont légers et permettent aux avions de consommer moins de carburant. Mais on ne sait pas encore comment ils seront recyclés. «Ironiquement, les composites mêmes qui rendent un avion plus léger et améliorent le rendement énergétique sont également très difficiles à gérer sur le plan environnemental», a déploré l’Association du transport aérien international dans une analyse.

D’autres pièces peuvent être conservées intactes, mais sont à la fois délicat et encombrant. Il faut beaucoup de planification pour transporter des commandes de vol de 40 pieds de long, ont écrit Ken Kocialski et Shawn Vaughn, fondateurs de CAVU Aerospace, une société de démantèlement d’aéronefs basée à Stuttgart, Arkansas, dans un e-mail. « Ces pièces doivent non seulement être retirées correctement, mais elles doivent être emballées pour survivre à l’expédition aux quatre coins du monde. »

Habituellement, un avion est transporté dans la cour des os où il sera démantelé. Mais lorsqu’un avion n’est pas en assez bon état pour effectuer le voyage, organiser le transport peut devenir prohibitif. Des entreprises telles que CAVU Aerospace et Jet Yard se rendent à certains de ces avions bloqués, bien que cela puisse présenter ses propres obstacles logistiques.

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