Boeing retarde le retour des USA dans l’espace

La construction par Boeing de la plus grande fusée de l’histoire de la NASA devrait coûter 8,9 milliards de dollars, soit le double du budget initial. Alors que les coûts dépassés par les contribuables sont plus rigoureux s’agissant du complexe industriel militaire américain, l’immense entreprise aérospatiale a également deux ans de retard, un écart qui pourrait s’élargir davantage selon un audit de l’inspecteur général de la NASA.

Les performances médiocres de la société sur l’immense système de lancement spatial signifient que la NASA ratera probablement la fenêtre de lancement de décembre 2019 à juin 2020 pour son projet Exploration Mission-1, le premier vol des vaisseaux spatiaux SLS et Orion, indique le rapport. La fusée et Orion, construites par Lockheed Martin Corp., sont conçues comme le nouveau système d’exploration de l’espace lointain aux États-Unis, à décoller pour la première fois sur la Lune, puis plus en profondeur dans le système solaire. Depuis la fin de l’ère de la navette spatiale, les Américains ont dû faire du stop avec les Russes pour se rendre dans l’espace.

Au mois d’août, la NASA avait dépensé 5,3 milliards de dollars sur un budget de 6,2 milliards de dollars pour le contrat Boeing, et l’agence a déclaré s’attendre à ce que Boeing atteigne la valeur du contrat d’ici début 2019, sans toutefois avoir livré le stade clé de la fusée. Entre juin 2014 et août de cette année, Boeing, basé à Chicago, a dépensé 600 millions de dollars de plus que prévu pour développer les phases 1 et 2, et les responsables de la NASA ont confirmé que Boeing avait dépensé 226 millions de dollars supplémentaires non prévus au cours du présent exercice.

Quelles sont les raisons du retard et des dépassements de coûts? « Des problèmes de gestion, techniques et d’infrastructure liés à la mauvaise performance de Boeing », écrit l’inspecteur général dans le rapport publié mercredi. La NASA « manque de visibilité » sur les coûts des étapes, car les trois parties du contrat sont confondues, « contrairement aux directives fédérales actuelles ».

La NASA a déclaré qu’un système de lancement aussi vaste et complexe que SLS « présente de nombreux défis uniques et difficiles » et qu’elle s’efforce de restructurer et de renégocier l’aspect de production clé du contrat de Boeing. « La NASA et Boeing sont en train de mettre en œuvre les recommandations du rapport, dont plusieurs apportent déjà des améliorations constantes et significatives. »

La société a déclaré dans un communiqué avoir restructuré son « équipe de direction afin de mieux s’aligner sur les défis du programme actuel ».

Boeing a remporté le contrat de la NASA en 2012 pour deux étapes principales de SLS et une étape ultérieure d’Exploration Upper pour renforcer la capacité de charge de la fusée. Les travaux de base ont représenté plus de 40% des 11,9 milliards de dollars dépensés par la NASA pour la SLS jusqu’en août.

La mission EM-1 non préparée était initialement prévue pour décembre 2017; un lancement EM-2 avec équipage était prévu pour le milieu de 2021. La NASA prévoit toujours le lancement de l’EM-1 en 2020, mais reconnaît que des risques techniques et de calendrier pourraient retarder la mission. Le lancement de l’EM-2 aura lieu «au plus tard en 2023», a annoncé l’agence dans un courrier électronique.

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